公共关系(简称“公关”)是由英文“Public Relations”翻译而来的,这一词诞生于1807年美国总统托马斯·杰斐逊(Thomas Jefferson)的国会演说;很多美国学者则认为公共关系作为行业术语首次出现在1897年铁路文献(Railway Literature)年鉴中。对于将公关发展为一种职业的鼻祖,行业内公认的先驱者乃爱德华·伯尼斯(Edward Bernays),根据他的定义,公共关系是一项管理功能,制定政策及程序来获得公众的谅解和接纳。

        直到上个世纪80年代末期,公关一词才首次被引进中国,相比起在西方200多年的历史,公关在中国依然属于一个比较年轻的行业。尽管如此,过去20几年里公共关系学在中国快速兴起,并逐渐发展成为一种重要的管理职能,在各行各业中得以广泛推广及应用,可以说已经形成了“具有中国特色的”中国式公关。